IDE مخفف کلمه هاي Integrated به معني يکپارچه يا مجتمع ، Development يا توسعه و Environment يا محيط مي باشد که با در کنار هم قرار دادن اين واژه ها به جمله فارسي محيط يکپارچه ( مجتمع ) توسعه مي رسيم که باور کنيد هيچ معني و مفهوم واضحي را نمي رساند. فراموش نکنيد که در دنياي فناوري اطلاعات به برنامه نويس در اصل توسعه دهنده و به محيطي که يک برنامه نويس در آن برنامه نويسي مي کند محيط توسعه يا Development Environment مي گويند. بنابراين IDE يک محيط برنامه نويسي است که مجموعه اي از نرم افزارهاي که معمولا شامل ويرايشگر کد برنامه ( Code Editor ) ، کامپايلر ( Compiler ) ، ديباگر ( Debugger ) و در نهايت رابط گرافيکي يا GUI هستند را در يکجا جمع کرده است و در اختيار برنامه نويس قرار داده است تا بتواند براحتي و بدون دغدغه کدهاي برنامه خود را توليد کند.
IDE هم مي تواند به تنهايي به عنوان يک بسته نرم افزاري ارائه شود و هم مي تواند به عنوان بخشي از يک نرم افزار کاربردي وجود داشته باشد ، براي مثال شما مي توانيد در بسته نرم افزاري Office شرکت مايکروسافت کدهاي زبان BASIC را بنويسيد که بصورت ويژه براي برنامه هاي Office قابل اجرا هستند و به عنوان Macro هم معروف هستند ، در واقع در اينجا IDE بصورت جزئي از مجموعه نرم افزاري Office معرفي شده است. IDE ها محيط هاي بسيار کاربر پسندي را براي برنامه نويسهاي امروزي فراهم کرده اند تا جاييکه برنامه نويسي به صورت يک کار لذت بخش براي آنها در آمده است ، زبان هاي برنامه نويسي جديدي مثل Visual Basic ، Java و PowerBuilder داراي IDE هاي بسيار کاربردي و پر قابليتي هستند که هر برنامه نويسي مي تواند با آنها کد نويسي کند. اکثر IDE هاي امروزي داراي يک سري ويژگي هاي مشترک هستند که از جمله اين ويژگي ها مي توانيم به موارد زير اشاره کنيم :

همه IDE ها داراي يک ويرايشگر کد برنامه يا Source Code Editor هستند ، در واقع اين ويرايشگر محيطي است که برنامه نويس کدهاي خود را درون آن وارد مي کند و کدي که نوشته است توسط کامپايلر يا مفسر تبديل به زبان ماشين و اجرا مي شود ، اين ويرايشگر از نظر کارکرد بسيار شبيه به ويرايشگر هاي کدهاي HTML متني است.
يک کامپايلر که در IDE تعبيه شده است کد نوشته شده در Source Code Editor را تبديل به برنامه اجرايي مي کند و اگر لازم باشد برنامه بصورت خط به خط توسط مفسر يا Interpreter بدون نياز به کامپايل شدن اجرا مي شود.
تمامي فرآيند هاي مربوط به کامپايل ، تفسير يا Interpret و Debug همگي توسط IDE انجام مي شود
همه IDE ها داراي Debugger هستند تا متوجه شوند که کجاي Source Code برنامه مشکل دارد